30 χρόνια Prodrive

Για τους περισσότερους η Prodrive μπορεί να είναι άρρηκτα συνδεδεμένη με την Subaru και όχι άδικα καθώς οι τίτλοι στο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα και η συνεργασία με ορισμένους από τους πιο αγαπητούς οδηγούς στον κόσμο την κατέταξαν ψηλά στις καρδιές των φίλων των αγώνων. 

Ωστόσο η Prodrive είναι μάλλον άρρηκτα συνδεδεμένη με το motorsport γενικότερα και πλέον με την υψηλή τεχνολογία και την άρτια τεχνογνωσία. Η πορεία της που εξακολουθεί και ενορχηστρώνεται από τον David Richards ξεκίνησε πριν από 30 χρόνια ακριβώς. 

Ήταν 27 Ιανουαρίου του 1984 όταν με μια σχεδόν εργοστασιακή Porsche 911 SC RS ο Saeed Al Hajri εμπιστευόταν την Prodrive για τη συμμετοχή του στον πρώτο αγώνα του Πρωταθλήματος Μέσης Ανατολής, το Rally Qatar. Ήταν παράλληλα και ο πρώτος χρόνος του συγκεκριμένου θεσμού και από τις πολλές συγκυρίες σήμερα ξεχωρίζει η νίκη της Porsche και της Prodrive στην πρώτη της κιόλας συμμετοχή σε αγώνα. 

Από τότε η Prodrive έχει δώσει το «παρών» σε 472 rally, 261 εκ των οποίων είναι του Παγκοσμίου Πρωταθλήματος. Έχει 132 νίκες και έχει βρεθεί στο βάθρο σε άλλες 182 περιπτώσεις. Από αυτές ασφαλώς δεν μπορεί κανείς παρά να ξεχωρίσει τη «χρυσή εποχή» του Παγκοσμίου Πρωταθλήματος η οποία ουσιαστικά ξεκίνησε το 1995 με τον Colin McRae να γίνεται ο πρώτος Βρετανός πρωταθλητής και τη Subaru να κατακτά τον πρώτο από τους τρεις συνολικά, συνεχόμενους τίτλους της. 

Ακολούθησαν δύο τίτλοι οδηγών, το 2001 με τον αείμνηστο Richard Burns και το 2003 με τον Petter Solberg. Η συνεργασία με την Subaru κράτησε 19 ολόκληρα χρόνια ωστόσο η βρετανική εταιρεία έχει συνολικά πάρει 871 εκκινήσεις με τα αγωνιστικά της σε αγώνες rally και οι μισές από αυτές είναι με άλλους κατασκευαστές, όπως η MG, η BMW και η Mini

Η Prodrive ξεκίνησε την πορεία της στο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα στο δικό μας Ράλι Ακρόπολις το 1984 και για πρώτη φορά νίκησε το 1987 με τον Bernard Beguin και την ιδιωτική του BMW. Πριν ξεκινήσει η παγκόσμια αναγνώριση μέσω του WRC υπήρχαν επιτυχίες και σε εθνικά πρωταθλήματα. 3 τίτλοι στο Βρετανικό Πρωτάθλημα Ράλι, 2 πρωταθλήματα Μέσης Ανατολής, 2 τίτλοι στο Βέλγιο, 2 πρωταθλήματα Γαλλίας και 1 στην Ιρλανδία. 

Η ιστορία της Prodrive όμως δεν γράφτηκε μόνο στις ειδικές διαδρομές αυτού του πλανήτη αλλά και στις πίστες. Σε 651 αγώνες που πήρε μέρος κατάφερε 130 νίκες και άλλες 266 εμφανίσεις στα podiums. Στην πίστα όλα ξεκίνησαν το 1987 με τη συμμετοχή της BMW στο BTCC (Βρετανικό Πρωτάθλημα Αυτοκινήτων Τουρισμού)

Το 1988 στην πρώτη του πλήρη χρονιά στο BTCC ο Frank Sytner πήρε τον τίτλο και το 1989 καθώς και το 1990 ήταν νικητής στις βαθμολογίες των κλάσεών του, πάντα με αυτοκίνητο της Prodrive. Η συνεργασία με την BMW κράτησε έξι χρόνια και στη συνέχεια η Prodrive ανέλαβε τις συμμετοχές της Alfa Romeo, της Honda και της Ford, με την οποία πήρε έναν ακόμη τίτλο το 2000. 

Από το 2001 οι προσπάθειες στράφηκαν προς τα αυτοκίνητα μεγάλου τουρισμού, τα λεγόμενα GT και τα αντίστοιχα πρωταθλήματα. Αυτό συνέπεσε με την ανάπτυξη της εταιρείας - η οποία πλέον απασχολεί 500 εργαζομένους - και σε άλλους τομείς υψηλής τεχνολογίας, όπως η αεροδιαστημική και οι αμυντικοί εξοπλισμοί. 

Στα πρωταθλήματα GT μετά την επιτυχή μετατροπή της Ferrari 550 σε αγωνιστικό αυτοκίνητο υψηλών προδιαγραφών, ήρθε η συνεργασία με την Aston Martin. Το 2007 ο David Richards βρήκε τις απαραίτητες επενδύσεις για να εξαγοράσει την Aston Martin από την Ford και να γίνει πρόεδρος της, θέση που κρατά μέχρι και σήμερα. Από τότε ξεκίνησε η συνεργασία η οποία επίσης διατηρείται μέχρι σήμερα και εκτός από τίτλους έχει αποδώσει και ορισμένα από τα πιο εντυπωσιακά αγωνιστικά αυτοκίνητα. 

Τέλος η Prodrive έχει και μια –διαρκή αλλά θεωρητική– τα τελευταία χρόνια εμπλοκή με τη Formula 1. Αυτή ξεκίνησε το 2006 όταν κατατέθηκε επισήμως η συμμετοχή της Prodrive F1 στο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα της FIA και η ομάδα μπήκε στη λίστα των συμμετεχόντων για το 2008. Ωστόσο η νομική αμφισβήτηση από πλευράς της Williams για το μονοθέσιο της ομάδας διέκοψε τα σχέδια, τα οποίο συχνά πυκνά αναβιώνουν. Πάντως ο ίδιος ο David Richards έχει περάσει και από τη Formula 1 ως επικεφαλής της Benetton αλλά και της BAR-Honda αργότερα.

[Πηγή : Prodrive]